Historie van het Wyvern Kerkhof te Brunssum (Brits Oorlogskerkhof – Brunssum)

wyvern01
Embleem van de (Wyvern Divisie), 43ste Wessex Divisie. Voorzien van de Gouden Draak (Wyvern), waaraan het kerkhof in Brunssum zijn naam dankt.

Brunssum ligt dicht bij de Duitse grens, circa 35 kilometer ten oosten van Maastricht en 11 kilometer ten zuidoosten van Sittard in het meest zuidelijke deel van Nederland. De Oorlogsbegraafplaats ligt naast de algemene begraafplaats in de Heufstraat in de buurt van de kruising met de Merkelbeekerstraat.
Brunssum werd in september 1944 bevrijd door Amerikaanse troepen (2nd AD Divisie); zij werden kort daarna gevolgd door de Britse 43 (Wessex) Divisie, die hun hoofdkwartier in de stad hadden opgeslagen, en op hun beurt werden opgevolgd door de 52 (Lowland) Divisie. De eerste graven op het kerkhof werden gemaakt door een vooruitgeschoven veldhospitaal (militaire medische post die zich meestal bevindt achter de frontlinie en net buiten bereik van de artillerie van de vijand) gelegen te Merkelbeek in november 1944. De Divisie was belast met het ontruimen van de driehoek tussen de rivieren Roer en Maas. Later werden andere slachtoffers allemaal terug gebracht en begraven op dezelfde plaats; waaronder vijftig mannen die werden gedood tijdens het opruimen van mijnen aan de Duitse grens in het begin van januari 1945. De operaties in de sector Geilenkirchen (Dld) zijn goed voor een groot deel van de slachtoffers die hier begraven liggen. Er zijn 328 graven op deze begraafplaats, het zijn allen soldaten van het Britse leger, van wie 1 ongeïdentificeerd blijft.

montyhqbrsm
Veldmaarschalk Bernard Law Montgomery (zwarte Baret-midden) op bezoek bij het Hoofdkwartier van de 43e Wessex Divisie in Brunssum. Men had tijdelijk het pand betrokken van de dames Chorus aan de Kloosterstraat 1 in Brunssum (pand is in de vorige eeuw gesloopt). Rechts naast Monty, staat Maj Gen Thomas, en geheel links Pat Spencer Moore.
Bron: IWM Foto: M. Schobben

Tijdelijke begraafplaatsen te Schimmert
Volgens onze gegevens zijn 18 slachtoffers in juli 1946 vanuit Schimmert herbegraven op War Cemetery Brunssum. Er waren 2 percelen in Schimmert. Het eerste perceel met 12 slachtoffers bevond zich in het Noord-Oosten van Schimmert, in de buurt van de kruising van Leeuwenkuilsweg en Mareweg. Het andere perceel met 6 slachtoffers lag in het noordwesten langs de Langstraat.
Op het Brits ereveld in Brunssum liggen de graven van gesneuvelde militairen van het gemene best. Bij elk graf is een zerk van witte natuursteen geplaatst. Op het ereveld staat een uit Portland natuursteen vervaardigd 'Cross of Sacrifice'. Op dit kruis is een bronzen zwaard bevestigd. Het kruis is circa 4 meter hoog. De inrichting van Britse erevelden is uniform in alle 140 landen, waar de Commonwealth War Graves Commission verantwoordelijk is voor het onderhoud van de oorlogsgraven. De gravering van de grafstenen en het onderhoud gebeurt door hun kantoor in Beaurains in Frankrijk. De begraafplaats wordt tijdens het seizoen één maal per week onderhouden en buiten het seizoen één maal in de 14 dagen.

bwcoud01

Het offerkruis staat symbool voor de Britse militairen die tijdens de Tweede Wereldoorlog in Nederland zijn gesneuveld.
Ontwerper Sir Reginald Blomfield (ontwerp Offerkruis)
Totaal aantal graven op deze begraafplaats: 328
Bron: Commonwealth War Graves Commission

 

Informatie ontvangen van Simon North.

Hoe War Cemetery Brunssum tot stand kwam (English version)

Vanaf D-Day in juni 1944 tot de succesvolle afronding van Operatie Overlord in augustus hadden de geallieerden zich een weg gevochten door België en Frankrijk totdat in september de zaken begonnen te ontrafelen. De Britse poging om bij Arnhem de Rijn over te steken, Operation Market Garden, was mislukt. De Canadezen lieten de linkerflank innemen, de Britten die het centrum innamen en de Amerikanen de rechterflank. De geallieerden verlegden hun focus verder naar het zuiden.

Tegenover de Britten en Amerikanen vanuit Kleef bij Nijmegen, tot aan de Zwitserse grens lag de formidabele Siegfriedlinie, door de Duitsers ook wel heel toepasselijk de Westmuur genoemd. Dit zou een groot probleem worden en een grote inspanning vergen. De Britten geloofden in massale artilleriesteun en dus, toen de troepen zich in Limburg begonnen te verzamelen, was een van de vele eenheden 94 Field Regiment, Royal Artillery, die op 9 november 1944 ten noorden van Heerlen arriveerden. Artillerie is altijd een populair doelwit geweest voor vijandelijke artillerie en luchtaanvallen en 94 was geen uitzondering. Echter, met de Duitsers nog steeds gepositioneerd tussen Brunssum en Sittard en het front onaangenaam dichtbij, waren vijandelijke nachtpatrouilles een reëel gevaar. In de nacht van 11 november glipte een Duitse patrouille door de linies en viel een luchtafweergeschut aan, nam gevangenen en liet doden en gewonden achter. En zo begint het verhaal van de Brunssum War Cemetery, met de dood van Bombardier George Pitfield op 13 november 1944.

We weten zoveel over de eenheden die ons limburgse gebied bezochten en passeerden. We kennen velen van hen bij naam, hun gezichten, waar ze vochten en soms waar ze stierven. In veel gevallen kunnen we echter alleen maar proberen te achterhalen hoe ze zijn omgekomen en hoe ze hun laatste rustplaats hebben gevonden op de Oorlogsbegraafplaats in Brunssum. Onze geschiedenis vertelt ons:

"De eerste begrafenissen op de begraafplaats werden gemaakt door een Advanced Dressing Station en een Casualty Clearing Station die zich in november 1944 in Merkelbeek bevonden toen de 43rd Division bezig was met het opruimen van een driehoek tussen de Roer en de Maas."

Maar als we de regimenten van de dode soldaten en de data van hun dood kennen, van welke medische eenheden kwamen ze dan? Wie waren de onbezongen helden die zoveel deden om de levens van de gewonden te redden, maar die uiteindelijk de bron waren van de dode helden die we elk jaar herdenken?

Het begint eind september 1944, wanneer A- en C-compagnieën van het Amerikaanse 48th Armored Medical Battalion hun veldhospitalen opzetten in Treebeek, Amstenrade en Molenberg. Bedoeld om de 2e Pantserdivisie te ondersteunen. En zoals medische eenheden doen, behandelden ze Amerikaanse, Gemenebest-, Duitse en burgergewonden. In oktober 1944 vonden ze een nieuwe locatie, het karmelietenklooster in Oude Merkelbeek, op zo'n anderhalve kilometer van de gemeentelijke begraafplaats in Brunssum. Een perfecte plek voor de doden – niet te ver om een logistiek probleem te vormen, maar niet zo dichtbij dat het een demoraliserend effect zou kunnen hebben op de nog levende mensen.

Het klooster was gewend geraakt aan een militaire aanwezigheid.  Begin september 1944, voordat de Amerikanen arriveerden, was het door de Duitsers niet alleen gebruikt als medisch behandelcentrum, maar zelfs als onderkomen voor Russische krijgsgevangenen. Aanvankelijk zetten de Amerikanen tenten op in de velden rond het klooster. In de komende maanden zou het een 'havengebied' worden voor een enorme verscheidenheid aan eenheden, van infanterie tot lichte cavalerietanks, artillerie-eenheden en natuurlijk medische eenheden. Tegen het einde van oktober, in de bittere winter van 1944, werd het te koud voor de troepen in tenten en dus trokken ze naar het klooster zelf, waar ze een van de zalen in een veldhospitaal veranderden. Ze werden vergezeld door een 24-koppig gravenregistratiedetachement en tegen het einde van november werden ze vergezeld door een Britse medische eenheid.

Een groot aantal Britse medische eenheden passeerde en vestigde zich soms in Limburg. De kleinere eenheden waren niet verplicht om officiële rapporten in te dienen of dagboeken bij te houden, dus velen van hen lieten geen spoor van hun aanwezigheid achter. Anderen, zoals 3 Field Dressing Station (die alleen grote en acute gevallen behandelde), die een school in Nuth overnamen; 129 Field Ambulance, die verschillende locaties in en rond Brunssum bezette, 130 Field Ambulance, die locaties in Brunssum, Nuth en Schimmert bezette, lieten uitgebreide administratie achter van wie hun personeel was, waar ze dienden en de aantallen en soorten slachtoffers die ze behandelden.

De Britten en Amerikanen hadden totaal verschillende ideeën over hoe om te gaan met hun gesneuvelde soldaten. De Amerikanen maakten geen onderscheid tussen de doden en de levenden (in theorie) en gaven ze beiden door in de "evacuatieketen". Theorie overleeft de werkelijkheid niet vaak. Geen van beide partijen was voorbereid op het gruwelijke aantal slachtoffers (3 dagen na D-Day lagen meer dan 30.000 lichamen verspreid langs de Normandische stranden; bij vloed spoelden de doden aan, bij eb gingen bemanningen de zee in om lichamen onder wrakken vandaan te halen). Lichamen werden overgebracht van bataljonshulpposten naar veldhospitalen en verzameld door mannen van de Kwartiermeester Graven Registratie compagnieën. De 603e en 607e  compagnieën waren actief in Limburg, met het 105e Evacuatieziekenhuis in Vaals en Sittard.

Traditiegetrouw kregen Britse eenheden de opdracht om hun doden te begraven waar ze vielen. Het maakte de taak om lichamen te lokaliseren vaak erg moeilijk of, in het geval van RAF-vliegtuigbemanningen wiens vliegtuig vaak ver van steden of dorpen neerstortte, bijna onmogelijk. Waar slachtoffers stierven op medische eenheden, werden ze vaak begraven naast (of zelfs op) bestaande begraafplaatsen, zoals in Brunssum, Schinnen, Schimmert, Nuth, Heerlen en tal van steden in de hele provincie.

Terwijl de Britten, met de bittere herinnering aan de 1e Wereldoorlog, gewend waren geraakt aan het idee om hun doden achter te laten "in een vreemd veld dat voor altijd Engeland is", waren de Amerikanen vastbesloten dat geen enkele Amerikaan ooit in "vijandelijke grond" zou worden begraven. Naarmate de invasie vorderde naar en over de Duitse grens, begonnen de Amerikanen plannen te maken voor het verplaatsen van hun doden. In 1944 werd landbouwgrond gevorderd in de buurt van Margraten en begon No. 1 American Cemetery vorm te krijgen.

Vanaf dat moment werden alle Amerikaanse doden begraven in, of verplaatst naar Margraten, terwijl Brunssum een gestage stroom soldaten bleef ontvangen. Bijna als soort van markering kunnen we hier rond de graven lopen en de regimenten noteren waartoe de doden behoorden. Van de 43rd (Wessex) Infantry Division, de divisie waarvan de mythische Wyvern dragon insignia onze begraafplaats zijn oorspronkelijke naam "The Wyvern Cemetery" gaf, 16 mannen van het Dorset Regiment, 16 mannen van de Duke of Cornwall's Light Infantry, 18 mannen van het Hampshire Regiment, 26 mannen van de Royal Artillery, 54 man van de Royal Engineers en van de 52nd (Lowland) Infantry Division, 8 man van de Royal Scots Fusiliers, 30 man van de Highland Light Infantry en 35 man van de King's Own Scottish Borderers. Elk van de data op hun grafstenen is een aangrijpende herinnering aan de gevechten waaraan ze deelnamen: Operation Clipper, Operation Queen en Operation Blackcock.

Het verhaal van de begraafplaats eindigt echter niet met het einde van de oorlog in 1945. Terwijl de Amerikaanse Graves Registration-bedrijven hun doden hadden verplaatst, hadden de Britten hun eigen equivalente eenheden. In het spoor van de Britse Graves Registration Units kwamen de Graves Concentration Units. De Conventie van Genève verbiedt de mishandeling van de doden en eist in het algemeen dat de gevallenen ongestoord worden gelaten. In veel gevallen was het echter duidelijk dat de doden niet konden worden achtergelaten waar ze waren. No. 32 en No. 39 Graves Concentration Unit reisde in 1944 en 1945 door heel Nederland om begraafplaatsen, begraafplaatsen en individuele graven te inspecteren, met als hoogtepunt eind maart 1945 toen de begraafplaatsen in Sittard en Brunssum werden geïnspecteerd en goedgekeurd als permanente locaties.

Het laatste hoofdstuk in het verhaal van de Brunssumse begraafplaats komt iets later met de aankomst in juli 1946 van 18 lichamen van twee begraafplaatsen in Schimmert en nog eens 10 van de gemeentelijke begraafplaats in Nuth. Verspreid over een periode van 3 maanden en vele kilometers vonden 328 zielen hun echte laatste rustplaats in Brunssum.

 

Brief van mevrouw Roos Winckens (Brunssum, 17-01-2011)
Zij vertelt hierin, hoe zij de 1e begrafenis op het Engels Kerkhof in Brunssum heeft beleefd.
Dit jaar word ik 80 jaar en als kind speelde ik altijd in de Rozengaard waar ik ben geboren. Op een dag speelde ik in de Rooie Zandweg, zo werd dat straatje genoemd, toen een militaire vrachtwagen stopte. Er werd naar ik aanneem een soldaat, waarvan de laarzen uitstaken en in een groende deken gepakt, naar een graf gedragen. Wat me altijd is bijgebleven, is de soldaat in kilt die voorop liep terwijl hij op een doedelzak speelde. Dit heeft erg veel invloed op mij gehad, dat was het eerste slachtoffer. Misschien is dit niets, maar ik dacht dat hij toch niet in stilte werd begraven en toch met een beetje militaire eer. ‘t Is gek, maar deze muziek vind ik prachtig, het doet wat met je.
Roos Winckens

scottishpipers01

Verhaal van Peter Hendriks (Brunssum, 12-02-2011)
Hij vertelt, hoe hij enkele begrafenissen op het Engels Kerkhof in Brunssum heeft beleefd.
Bij ons thuis op de Steenbergstraat 37 in Brunssum, waren twee Engelse militairen ingekwartierd. Een Dominee en zijn hulpje (Jozef). Zij waren in het bezit van een kleine vrachtauto, waarmee zij vaak richting Geilenkirchen in Duitsland reden. Wat zij daar deden was in het begin onduidelijk. Later werd mij duidelijk dat zij hiermee de lijken van het slagveld gingen halen. Jozef bood mij een keer aan om mee te gaan, wat ik dus heb gedaan. In Duitsland aangekomen zag ik dat de Dominee de doden, welke in dichtgeritste zakken waren gepakt nog de laatste sacramenten gaf en het Heilig Oliesel toediende. Hierna werden de lichamen op de vrachtauto geladen en richting de begraafplaats in Brunssum vervoerd. Hier werden de id plaatjes verwijderd en werden de lichamen langzaam ter aarde gelaten. Hierna sprak de Dominee nog enkele woorden en werd het lichaam met aarde bedekt.
Peter Hendriks

 

Receive information from Simon North.

How War Cemetery Brunssum came about.

From D-Day in June 1944 until the successful completion of Operation Overlord in August, the Allies had fought their way across Belgium and France until, in September, things started to unravel. The British attempt to cross the Rhine at Arnhem, Market Garden, had failed. Leaving the Canadians to take the left flank with the British taking the centre and the Americans the right flank, the Allies shifted their focus further south.

Facing the British and Americans from Kleve, near Nijmegen, stretching right down to the Swiss border was the formidable Siegfried Line, also very aptly called the West Wall by the Germans. This was going to be a major problem and would require a major effort. The British believed in mass artillery support and so, as forces began to assemble in Limburg, one of the many units was 94 Field Regiment, Royal Artillery, who arrived north of Heerlen on 9th November 1944. Artillery have always been a popular target for enemy artillery and air attacks, and 94 were no exception. However, with the Germans still positioned between Brunssum and Sittard, and the front uncomfortably close, enemy night patrols were a real hazard. On the night of 11th November, a German patrol slipped through the lines and attacked an anti-aircraft gun position, taking prisoners and leaving dead and wounded behind. And so the story of the Brunssum War Cemetery begins, with the death of Bombardier George Pitfield on 13th November 1944.

We know so much about the units that visited and passed through our area of Limburg. We know many of them by name, their faces, where they fought, and sometimes where they died. In many cases though we can only try to piece together how they were killed and how they found their final resting place in the War Cemetery in Brunssum. Our history tells us:

“The first burials in the cemetery were made by an Advanced Dressing Station and a Casualty Clearing Station which were situated at Merkelbeek in November 1944 when the 43rd Division were engaged in clearing a triangle between the Rivers Roer and Maas.”

But if we know the dead soldiers’ regiments and the dates of their death, which medical units did they come from? Who were the unsung heroes who did so much to save the lives of the wounded but who, in the end were the source of the dead heroes that we commemorate every year?

It starts in late September 1944, when A and C companies of the American 48th Armored Medical Battalion set up their field hospitals in Treebeek, Amstenrade and Molenberg. Intended to support the 2nd Armored Division, as medical units do, they treated American, Commonwealth, German and civilian wounded. In October 1944, they found a new location, the Carmelite monastery in Oude Merkelbeek, about one and a half kilometres from the municipal cemetery in Brunssum, a perfect place for the dead – not too far for it to be present a logistics problem, but not so close that it could have a demoralizing effect on those still alive.

The monastery had become used to a military presence. At the beginning of September 1944, before the Americans arrived, it had been used by the Germans not just as a medical treatment centre but even as accommodation for Russian prisoners of war. At first, the Americans set up tents in the fields around the monastery which, over the next few months was to become a ‘harbour area’ for a tremendous variety of units from infantry to light cavalry tanks, artillery units, and of course medical units. Towards the end of October, in the bitter winter of 1944, it became too cold for the troops in tents and so they moved in the monastery itself,  where they turned one of the halls into a field hospital. Accompanying them was a 24-man graves registration detachment and, towards the end of November, they were joined by a British medical unit.

A large number of British medical units passed through and sometimes settled in Limburg. The smaller units were not required to submit official reports or keep diaries so many of them left no trace of their presence. Others, like 3 Field Dressing Station (who handled only major and acute cases), who took over a school in Nuth; 129 Field Ambulance, who occupied several locations in and around Brunssum, 130 Field Ambulance, who occupied locations in Brunssum, Nuth and Schimmert, left copious records of who their personnel were, where they served and the numbers and types of casualties they dealt with.

The British and Americans had completely different ideas about how to deal with their dead soldiers. The Americans made no distinction between the dead and the living, in theory, passing them both down the “evacuation chain”. Theory doesn’t often survive contact with reality. Neither side was prepared for the horrific number of casualties (3 days after D-Day, more than 30,000 bodies were scattered along the Normandy beaches; at high tide the dead were washed up, at low tide crews went into the sea to retrieve bodies from under wrecks). Bodies were passed from battalion aid posts to field hospitals and collected by men of the Quartermaster Graves Registration companies. The 603rd and 607th companies were active in Limburg, with the 105th Evacuation Hospital located in Vaals and Sittard.

Traditionally, British units were instructed to bury their dead where they fell. It often made the task of locating bodies very difficult or, in the case of RAF aircrew whose aircraft often crashed a long way from any towns or villages, nearly impossible. Where casualties died at medical units, they were often buried alongside (or even in) existing cemeteries, as in Brunssum, Schinnen, Schimmert, Nuth, Heerlen and numerous towns throughout the province.

While the British had, with the bitter memory of World War 1 behind them, grown used to the idea of leaving their dead “in some foreign field that is for ever England”, the Americans were determined that no American should ever be buried in “enemy ground”. As the invasion progressed towards and over the German border, the Americans began to formulate plans for relocating their dead. Consequently, in 1944, farmland was requisitioned near Margraten and No. 1 American Cemetery started to take shape.

From that point on, all American dead were buried in, or moved to, Margraten, while Brunssum continued to receive a steady stream of soldiers. Almost like markers, we can walk around the graves and note the regiments the dead belonged to. From the 43rd (Wessex) Infantry Division, the division whose mythical Wyvern dragon insignia gave our cemetery its original name “The Wyvern Cemetery”, 16 men from the Dorset Regiment, 16 men from the Duke of Cornwall’s Light Infantry, 18 men from the Hampshire Regiment, 26 men from the Royal Artillery, 54 men from the Royal Engineers, and from the 52nd (Lowland) Infantry Division, 8 men from the Royal Scots Fusiliers, 30 men from the Highland Light Infantry, and 35 men from the King’s Own Scottish Borderers. Each of the dates on their gravestones is a poignant reminder of the battles they took part in: Operation Clipper, Operation Queen and Operation Blackcock.

The story of the cemetery does not however end with the end of the war in 1945. While the American Graves Registration companies had been relocating their dead, the British had their own equivalent units. Following in the tracks of the British Graves Registration Units came the Graves Concentration Units. The Geneva Convention forbids the mistreatment of the dead and generally demands that the fallen are left undisturbed. However, in many cases it was clear that the dead could not be left where they were. No. 32 and No. 39 Graves Concentration Unit travelled throughout the Netherlands in 1944 and 1945, inspecting cemeteries, graveyards and individual graves, culminating at the end of March 1945 when the cemeteries in Sittard and Brunssum were inspected and approved as permanent locations.

The final chapter in the story of the Brunssum cemetery comes a little later with the arrival in July 1946 of 18 bodies from two cemeteries in Schimmert and another 10 from the municipal cemetery in Nuth. Spread across a period of 3 months and many kilometres, 328 souls found their truly final resting place, in Brunssum.